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Des dizaines de milliers de femmes âgées sans nom habitent Saint-Pétersbourg, se frayant un chemin parmi les trottoirs grêlés et les pavés perfides, vêtues de vêtements propres mais minables, les épaules voûtées par des décennies de lourdes charges. Ils font partie intégrante de la ville comme les façades élaborées et le canon de midi de la forteresse Pierre et Paul, mais ces femmes attirent moins l’attention avec les nombreux visiteurs de la ville et se retrouvent rarement – voire jamais – les héroïnes de romans situés à St Pétersbourg.

Ce n’est pas le cas dans le premier roman de Molly Gartland, «La fille de l’Ermitage», qui donne un nom à l’une de ces femmes et la place au cœur d’une saga familiale multigénérationnelle, se déroulant dans les dernières années de l’Union soviétique et du désordre. transition vers la Russie de Vladimir Poutine.

Nous rencontrons la protagoniste de Gartland, Galina, enfant pendant l’une des heures les plus sombres de Saint-Pétersbourg, le siège de 900 jours de Léningrad par l’armée nazie qui a duré de 1941 à 1945. Galina et son père artiste, Mikhail, rejoignent leurs voisins Anna et Vera en cherchant un abri à l’Ermitage pendant le bombardement incessant des Nazis. La commission de Mikhail de peindre un portrait de famille pour un officier supérieur de l’armée sauve ce quatuor assiégé de la lente famine qui était le sort de millions d’habitants de la ville assiégée. Gartland a rassemblé les détails de la vie de cette période en scènes vibrantes et émouvantes du pathos macabre des cadavres gelés, de la sensation de faim rongeante que la soupe de colle à papier peint ne peut apaiser et de la demi-existence fantomatique sans lumière ni chaleur pendant ces années déchirantes.

Nous suivons ensuite Galina, sa famille et ses amis dans la période de stagnation de Brejnev, dans les années 90 désordonnées et dans le présent. Le temps de Gartland en tant qu’expatriée en Russie pendant cette période lui sert bien, et elle est aussi à l’aise avec son histoire sociale d’après-guerre qu’avec le siège, créant des scènes qui évoquent astucieusement les privations de l’époque de la stagnation, la vie épurée et bucolique. d’une datcha russe, et le capitalisme criard naissant des années 1990. La scène détaillant le contenu de l’appartement d’un expatrié du point de vue de sa femme de ménage peut faire grimacer les vétérans étrangers de cette époque, et à juste titre.

Galina émerge comme une héroïne sympathique, derrière laquelle on se rallie facilement, en espérant que la fin de son histoire sera moins tumultueuse que son début et son milieu. Gartland oppose la richement dessinée Galina à une société en constante évolution et à une économie chaotique, la forçant à trouver de nouvelles façons de survivre et de prospérer, tout en poursuivant sa passion pour la peinture.

D’autres personnages sont naturellement plus bidimensionnels, bien que le personnage de Masha qui passe d’étudiant soviétique souris à un manuel russe des années 1990 «dyev» avec des serres laquées, un kit de vente Mary Kay et le petit ami étranger obligatoire est parfait.

Cependant, je me suis retrouvé à avoir envie de plus de temps avec Galina, Vera et leur gardien affable Boris dans l’adolescence des filles d’après-guerre et à vouloir savoir ce qui est arrivé à plusieurs personnages, y compris le petit-fils de Galina Igor, qui s’est empêtré dans un tout -Trop familier de l’intrigue d’entreprise russe. Et j’aurais souhaité que Gartland en ait fait plus avec l’Ermitage lui-même, qui ne figure qu’épisodiquement.

Mais vouloir plus est un signe de personnages convaincants. «La fille de l’Ermitage» est un premier roman louable d’un auteur qui a un talent évident pour transformer une recherche minutieuse en un sens crédible du temps et du lieu. En choisissant de créer une héroïne sympathique et mémorable de l’une des femmes âgées sans nom de Saint-Pétersbourg et de la placer au cœur de l’un des siècles les plus turbulents de la ville, Molly Gartland a fourni un bel ajout au riche genre de fiction historique. à Saint-Pétersbourg.

Décembre 1941

Mikhail gratte un couteau contre le mur et une bande de papier peint floral jaunissant s’enroule sur le bord métallique, se décollant du plâtre. Le berçant dans ses paumes, face collée vers le haut, il retourne dans la cuisine. Il tient le papier sur une casserole d’eau et gratte le couteau sur la surface fragile. Des flocons de pâte tombent dans le liquide. Le sifflement du gaz alimente une flamme. Mikhail serre ses mains autour du pot chaud. La chaleur grandit, piquant ses paumes et ses doigts. Il s’attarde encore une fraction de seconde avant de les éloigner. Pressant ses mains chaudes sur ses joues froides, la chaleur se transmet à travers sa peau, disparaissant dans son cœur.

À l’aide d’une cuillère en bois, il remue et les flocons se désagrègent. L’odeur, papier mâché, lui rappelle ses années d’étudiant à l’Académie des Beaux-Arts de Leningrad. Alors qu’il attend qu’elle bouillonne, se frottant les mains dans la vapeur chaude, il pense à sa fille, Galya. Cette vieille colle viciée ne lui suffit pas. Il gratte une autre bande du mur du couloir et gratte plus de pâte dans le pot. En le tenant dans la vapeur, le papier se ramollit. L’eau commence à bouillir. Ce n’est pas assez. Il est inutile.

Au-dessus de l’évier taché, trois tasses à thé sont suspendues à des crochets. Il prend une tasse dans le bouillon et enveloppe ses mains autour. La chaleur s’infiltre à travers la fine porcelaine. Au moment où la chaleur commence à mordre, il pose la tasse sur la table de la cuisine. Il déballe un colis de journal et coupe trois morceaux de pain, chacun de la taille d’un dé, et les place dans un bol peu profond. Il plie le papier autour du pain restant, qui est plus petit que sa paume, et le met de côté. La faim lui pique l’estomac.

Prenant le bouillon et le pain, Mikhail marche dans le kommunalkaS couloir sombre. Alors qu’il passe la porte de la chambre des Kamerov sur sa gauche, les yeux de Vera rencontrent les siens. La petite fille, couverte de plusieurs couvertures, porte un bonnet en tricot rose. Elle lui fait signe.

«Puis-je me lever, Mikhail Tarasovich?», Demande-t-elle.

«Reste bien au chaud au lit, Vera. Tu dois te reposer. Conservez votre énergie. »

‘Je m’ennuie.’

«Ta mère rentrera bientôt à la maison, ne t’inquiète pas.»

«Je ne peux pas jouer avec Galya?»

‘Pas maintenant. Elle ne va pas bien. Nous ne voulons pas que vous tombiez malade aussi. »

Vera soupire et sa lèvre inférieure fait la moue. Sa tête, qui semble trop grande pour sa minuscule silhouette, tombe.

Mikhail continue dans le couloir, passe l’entrée principale de l’appartement sur sa droite, et entre dans sa chambre au bout du couloir, laissant la porte ouverte derrière lui. Galya, ensevelie sous des couvertures de laine, s’allonge dans son lit au pied de son matelas. Seuls ses cheveux bruns sont visibles. Il pose la tasse et le pain sur une table à côté d’elle et presse sa main sur son front et ses joues. Elle frissonne à son contact.

«Buvez ça lentement», dit-il en soulevant son oreiller et en tirant les couvertures autour d’elle. Il lui tend la tasse, qui a déjà refroidi dans l’appartement froid.

Galya serre ses lèvres gercées et prend une gorgée. Des cheveux mous encadrent son visage décharné. Mikhail pince l’un des morceaux de pain en deux et le donne à Galya. Elle le met dans sa bouche, le laissant sur sa langue; elle ne mâche pas. Elle attend qu’elle se dissolve lentement, ce qui la fait durer. Ses mains, striées de veines bleues, bercent la tasse en porcelaine. Ils ont l’air plus petits mais Mikhail sait que c’est impossible. Ses os ne peuvent pas rétrécir.

Il se lève, se dirige vers la fenêtre et retire le tissu noir recouvrant le verre. Bien qu’il ne soit qu’une heure, la lumière diminue.

«Galya, je dois aller chercher plus d’eau. Il commence à faire sombre.’

Elle prend une autre gorgée et hoche la tête.

«Anna Petrovna devrait revenir bientôt. Je n’aime pas vous quitter mais nous avons besoin d’eau. »Il sait qu’il est dangereux de procrastiner; demain apporte l’incertitude. Cela peut être pire et le sera probablement.

Posant la tasse sur la table, Galya s’enfonce sous les couvertures et ferme les yeux.

Mikhail regarde à nouveau la rue enneigée ci-dessous, dans l’espoir de voir Anna. Elle est absente depuis plus longtemps que prévu.

«Je serai aussi rapide que possible.» Mais il sait qu’il avancera lentement sur la route glacée.

Il l’embrasse sur la joue et elle sourit.

«Ne vous inquiétez pas. Je vais m’occuper de Vera, murmure-t-elle.

«Restez au lit et reposez-vous. Et finis ta soupe. »

Il retourne à la cuisine, récupère un seau et la bouilloire, et il marche dans le couloir.

«Je vous ai entendu», appelle Vera.

Mikhail s’arrête à la porte des Kamerov.

«Maman sera-t-elle bientôt de retour?», Demande-t-elle.

Il hoche la tête. «N’aie pas peur. Galya est dans notre chambre. »

Il met son épais manteau. Son foulard est drapé sur le radiateur, qui n’a pas fonctionné depuis des semaines. La laine est encore humide et deviendra rapidement glaciale au vent. Le châle angora en tricot lâche de sa femme est suspendu à la cheville à côté de son manteau. Il enroule le nuage de fibres douces et crémeuses autour de son cou, sentant immédiatement sa chaleur. L’odeur de ses cheveux et son parfum lilas lui serrent la gorge.

Combien de temps l’odeur d’Elena va-t-elle persister maintenant qu’elle est partie?

«N’ouvrez la porte à personne. Anna Petrovna a une clé. Je reviens tout de suite, dit-il en fermant ses boutons.

Le vent frappe les joues de Mikhail alors qu’il sort du bâtiment. Peu de gens sont dans la rue Mokhovaya. De l’autre côté de la route, une nouvelle couche de neige recouvre les restes en ruine d’un bâtiment bombardé. Il regarde à droite puis à gauche, dans l’espoir de voir l’éclat familier du foulard rouge d’Anna. Elle n’est pas là. Il prend une inspiration et un air sec et glacial se cristallise au plus profond de ses poumons. Il rapproche le châle de Roza de sa peau. La tête en bas, il se traîne le long de la route enneigée.

La journée s’écoule rapidement et Mikhail doit se dépêcher et revenir avant que les températures ne baissent et que les bombes ne tombent. Il ne doit pas quitter Galya pour longtemps. Son regard ne s’attarde pas sur les cadavres enneigés le long de la route. Il ignore la douleur dans son dos et ses muscles faibles. Au bout de la rue Mokhovaya, il tourne à droite sur la rue Belinskogo où une poignée de personnes, noires sur la neige blanche, se rassemblent autour d’une pompe à eau. Traversant prudemment la glace, il rejoint la file d’attente.

Une silhouette pompe la poignée en métal, qui pleure à chaque coup. Un jet d’eau remplit son seau et elle le ramasse. Se traînant sur la glace, elle glisse. Mikhail l’attrape, la tient fermement, l’empêchant de tomber. Elle retire brusquement son bras et le regarde fixement.

«Pourquoi n’êtes-vous pas au front, comme un vrai homme?»

Son commentaire pique.

La femme suivante dans la file d’attente s’approche de la pompe. Elle saisit la poignée et l’eau tombe en cascade du robinet, renversant son seau. Mikhail s’avance.

«Tenez-le», dit-il en montrant son seau.

Un air renfrogné méfiant clignote, partiellement caché par son chapeau de fourrure et son écharpe.

«Je vais pomper», insiste-t-il.

Elle tient le seau pendant qu’il pousse et tire la poignée rigide. Ses muscles du dos et de ses bras lui font mal et se réchauffent sous son manteau. Le froid suinte du métal à travers ses gants.

«Spasibo, Marmonne-t-elle sans lever les yeux. Elle le prend, se traînant avec précaution le long de la glace.

Mikhail fait signe à la figure suivante de se lever et lui tend sa bouilloire. Elle le stabilise sous le robinet et il commence à dessiner. Elle place son seau sous le robinet puis remplit son propre seau. Mikhail ralentit alors que ses muscles se contractent et se fatiguent. La femme suivante fait un pas en avant, plaçant son récipient sous la pompe, mais il s’éloigne, emportant son seau et sa bouilloire avec lui.

«Tu ne peux pas en faire un de plus?» Marmonne-t-elle.

Incapable de continuer, il secoue la tête et s’éloigne, laissant le gémissement solitaire de la pompe derrière lui.

Il descend la rue Belinskogo. La question de la femme – «Pourquoi n’êtes-vous pas au front?» – persiste dans son esprit. Elle a raison, il devrait défendre sa ville. Mais il ne peut pas quitter Galya, surtout maintenant.

La lourde charge lui tire les bras alors qu’il se traîne. Incapable de continuer, il s’arrête, posant le seau sur la neige. Il piétine ses pieds, réveillant ses orteils engourdis. Le châle, glacé de son souffle, est gelé jusqu’à sa barbe. Se forçant à continuer, il se rapproche de chez lui.

Mikhail s’arrête à l’arcade qui mène à la cour de son immeuble. Un tas de cadavres se profile paisiblement dans la brume du soir. Il prend une profonde inspiration. Pressant son nez dans le doux foulard en angora, il retient le parfum de Roza au plus profond de ses poumons. Aucune neige n’est tombée pour la recouvrir. Il faisait trop froid. Il expire et étudie le ciel sombre, souhaitant de fortes chutes de neige. Une larme chaude glisse sur sa joue et se refroidit rapidement dans l’air glacial. Il frissonne, se forçant à retourner à Galya.

L’écharpe d’Anna est drapée sur le radiateur froid et ses bottes sont à côté. Des flaques de neige fondue sous ses bottes.

«Je suis de retour ici», appelle-t-elle depuis la cuisine.

Il enlève ses couches, enfile ses pantoufles et vérifie rapidement Galya, qui dort profondément. Il apporte l’eau à la cuisine et trouve Anna assise à la table. Son visage sec et papyracé est recouvert d’une couche de poudre et de rouge, et le rouge à lèvres s’infiltre dans les rides autour de ses lèvres. Elle semble beaucoup plus âgée, comme si elle avait vieilli de nombreuses années en quelques mois seulement.

«Je suis allé chercher de l’eau», dit Mikhail en plaçant le seau à côté de l’évier.

«J’ai vu le directeur Orbelli à l’Hermitage.»

«Oh?» Mikhail est assis sur le tabouret en face d’Anna.

Il n’a pas pris la peine d’aller au musée depuis qu’ils ont fini de ranger tous les artefacts.

«Beaucoup de nos collègues vivent dans le musée, Misha. Orbelli a dit que nous devrions les rejoindre. »

«Je ne veux pas quitter l’appartement. Tout sera volé. »

Son front se fronce alors qu’elle scrute les étagères vides. «Roza voulait que Galya vive. Plus que tout. »Elle atteint la table et lui serre la main. «Nous mourrons ici, Misha. Nous ne pouvons pas survivre seuls. Il y a de la nourriture à l’Ermitage. »Elle ouvre un sac en toile et pose un paquet de journaux sur la table. Des taches d’humidité s’infiltrent à travers le papier. “Orbelli m’a donné ça.”

Le journal est encore froid de son voyage de retour. Mikhail décolle les couches de papier humide, révélant un rat mort. Il ne perd pas de temps. Prenant un couteau, il glisse le rat plus près, fait une coupure peu profonde de la poitrine au ventre et retire la fourrure.

«Il y a même une école, Misha, pour les filles.» Elle attend qu’il réponde mais il se tait. «Le directeur Orbelli enverra une voiture demain. Nous devons prendre nos matelas. »

La première fois que Mikhail a écorché un rat, le résultat était désordonné. Des plaques de fourrure s’accrochaient obstinément à la carcasse et des morceaux de cheveux flottaient dans la soupe. Maintenant, il fait des incisions dans le sens de la longueur le long du corps du rat et tire la fourrure en bandes. Il se détache facilement, laissant une carcasse nette et nue. Coupant plus profondément, il révèle les organes du rat. Il sort les tripes et les ramasse sur le journal. En appuyant fermement sur le couteau, il coupe la tête et la laisse tomber à côté des organes. Le foie rouge vif et les intestins pâles tremblent sur la table branlante. Le couteau plane au-dessus de la queue, qui est toujours intacte. Il la pince, se demandant combien de nourriture pourrait être trouvée dans la longue queue nue.

«Misha, qu’en penses-tu?»

Debout, Mikhail hoche la tête et ajoute plus d’eau à la casserole sur la cuisinière. Il allume l’anneau de gaz et laisse tomber le rat dans le pot.

«Misha, il y a autre chose.» Elle pose sa main sur son épaule. «Il a besoin de vous pour travailler. Quelqu’un, je ne sais pas qui, a demandé à Orbelli un portraitiste. »

«Je ne suis pas un portraitiste. Je n’ai pas peint depuis des années. »

Alors que la vapeur monte du pot, son estomac gémit.

Qui diable penserait à avoir un portrait peint à un moment comme celui-ci?

«Misha, si nous allons à l’ermitage, vous devez peindre un portrait.»

Réimprimé avec la permission de «The Girl From the Hermitage» de Molly Gartland et publié par Lightning Books. Copyright © Molly Gartland 2020. Tous droits réservés.

Pour plus d’informations sur le livre et l’auteur, consultez le site de l’éditeur ici.

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